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北オーストラリア 大湿原で体感する至上最高の一夜-後編-

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剱持裕典

セブンヒルズプレミアム 編集部


さて、早速、ホテル自慢のツアーがスタート。サファリカーを駆り、木々が生い茂る大地を、先住民アボリジニを祖先に持つガイドスタッフが、鳥や木について丁寧に説明してくれた。時に、やすりのようなザラザラな葉っぱをもぎり、手に乗せて用途などを説明してくれるのも、植物採集が禁じられる国立公園では味わえない私有地ならではのこと。


ガイドツアーホテルに戻ると、夕日が大空を赤く染め、何万もの野鳥の黒いシルエットがあちらこちらで揺れている。その光景を目の当たりに、野生生物の楽園とはまさにここだと実感せずにはいられなかった。

ディナーでは、大きなテーブルを他のゲストと共に囲んだ。「ガン鉄道で一緒だったね」と話しかけてきたのは背の高いオランダ人の夫婦。食堂車では卓を共にすることはなく、話をする機会もなかったが、すでに顔見知りにはなっていた。


ディナー「オランダにはかつて、日本人サッカー選手がいたが、まだ現役か?」
「シンジ・オノ?」
「そう、フェイエノールトではファンタジスタだった。南アフリカW杯では日本と対戦するから楽しみだよ」
「彼は日本代表に選ばれませんでした」
「何ともったいない。でもケガが多い選手だったから、仕方ないかもしれない」

サッカーはまさに世界共通言語。世界一美しい攻撃サッカーにこだわるオランダ人に、日本人を誉めてもらえたことが我が事のようにうれしかった。しかもかなりの事情通。おいしいディナーに舌鼓を打ちつつ、サッカー談義に花を咲かせ、ほろ酔い気分で自分の部屋まで戻るのは良かったが、たちまち大自然にいることを思い出し、酔いも一気に吹き飛んだ。

道のところどころに誘導灯が点き、懐中電灯も2個持たされて歩くのだが、ほとんど足先しか見えない真っ暗闇。おまけに一歩歩くたびにガサゴソガサゴソと、大きなヒキガエルが蠢くのが分かる。しかしそれより何より、水牛とバッタリ会う方が怖かった。


大きなテーブルを他のゲストと共に囲んだ大げさに足を鳴らしながら部屋まで逃げるように転がり込み、野趣あふれるシャワーで冷や汗を流すとそのままベッドへ。灯りを消すと、新月の漆黒の闇が広がり、どんなに目を凝らしても星空以外には何も見えなかった。ベッドに戻り目を閉じると、秋の虫の音や鳥の鳴き声、遠くの方からはディンゴの遠吠えも聞こえてきた。

どのくらい寝ていただろう。その気配に気付いたのは明け方に近かったかもしれない。暗闇に慣れた目でさえほとんど何も見えない。ただ、独特の獣臭は、昼間何度も目にした水牛のものであることは間違いなかった。パキパキと足の間接を鳴らしながら、数えきれない程の群れがしばらくの間、部屋のすぐそばを通り抜けていくのがわかった。


夕焼け明日は、水上ボートで秘密の場所に連れて行ってくれるとガイドさんが言っていた。どんなところなのか、彼の地に思いを馳せつつ、この瞬間もブルルと鼻を鳴らしながら通り過ぎる馬の群れに、こちらもブルルと胸をわななかせた。「マジ、エキサイティング!」。今夜はもう眠れそうになかったが、間違いなく至上最高となるこの夜をゆっくり楽しむことにした。

>> 北オーストラリア 大湿原で体感する至上最高の一夜-前編-


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